Axe-Fx User Inside

 

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Francis String­bender, suizo, es un guitar­rista apasio­nado. Como le gusta la varie­dad, se siente como en casa toca­ndo estilos musi­cales de los más diver­sos, rock, blues, metal, funk, pop y fusion. Además toca la batería y el bajo. Con todo ello, es el com­pañero y socio ideal para cual­quier produc­ción, ya sea en vivo o en el estudio. Lleva ya muchos años siendo usuario de Axe-Fx además de encar­garse de la aten­ción al cliente de G66 en Suiza, y es el tipo indi­cado al que pre­guntar en Suiza si quie­res probar los pro­ductos de Frac­tal Audio o Matrix.

Hola Francis, cuéntanos un poco sobre tu carrera de músico. 

Pronto voy a cumplir los 47 por lo que ya llevo más de 30 años tocando la guitarra. Al principio era fan de los grupos de hard rock y metal del momento, como Judas Priest, Van Halen, Iron Maiden, AC/DC, etc. Conseguir el timbre correcto no era un problema entonces: Marshall JCM 800 con 2 pantallas 4x12, distorsión de Boss, una guitarra con humbuckers y todo correcto (y atronador…).

Pasando los años comencé a ampliar mis horizontes y empecé a escuchar la música de los Jimis, Jeffs, Steves, Joes, Ritchies etc. Pronto me quedó claro que si quería alcanzar tal nivel tenía que meterle mano también a la parte teórica de la música, como armonía, educar el oído, etc. Por suerte, tuve la oportunidad de participar en jams a menudo con gente que había estudiado música y me pudieron dar los consejos adecuados en el momento oportuno.

Toqué de todo en diversas bandas, desde metal pasando por blues y grupos de versiones de los 40, a veces como sustituto puntual de otros guitarristas. También hice bolos de bajista o batería, tanto en vivo como en estudio.

Grabar fue siempre importante desde el principio. En los comienzos usaba una grabadora de cinta de ocho pistas y un ordenador Atari de estos legendarios, que luego dio paso a un PC. Desde hace aproximadamente 12 años llevo un estudio profesional en el que he hecho de todo, desde complejas producciones para bandas o compositores hasta anuncios comerciales para la radio, o incluso grabaciones vocales sobre música de karaoke. Por supuesto, también estoy disponible como guitarrista para producciones externas.

Soy un poquito un friki de los cacharros y he invertido un montón de dinero en amplis, guitarras y otros aparatos, todo en mi búsqueda del 'tono perfecto'.

Y esto nos lleva de perlas a la siguiente pregunta: ¿Cuándo y cómo llegaste al Axe-Fx? 

Fue en verano de 2007. Andaba buscando un nuevo aparato multiefectos para sustituir mi Digitech GSP 2101. Entonces usaba un Engl SE 670 con el que estaba completamente satisfecho. Podía conseguir tanto limpios magnñificos como sonidos rock modernos, pero también podía sacar muy buenos tonos vintage con la strato. También era programable via midi, lo cual lo hacía super versátil (aunque fuera un ampli de válvulas). Prácticamente ya había tirado la toalla con los amplis digitales – ya los conocía bien e incluso había tenido alguno, incluyendo el mejor de los que había entonces, el Hughes & Kettner Zentera. Básicamente, el sonido no era lo suficientemente realista en ninguno y la dinámica era en el mejor de los casos insatisfactoria (y en el peor ni siquiera existía). Entonces, un día me topé con un anuncio del Axe-Fx Ultra en una revista online de guitarras. Me impresionó por todos los efectos que traía y especialmente que incluyera un pitch-shift inteligente. Llevaba pensando comprarme un Eventide Harmonizer de esos super caros, pero por suerte resistí la tentación y me lancé a por el Axe-Fx. Unos días más tarde llegó y lo conecté directo a la mesa sin grandes expectativas en realidad en cuanto a la sección de simulación de amplis. Al cabo de unos minutos la sonrisa me llegaba de oreja a oreja, sin llegar a creerme la autenticidad y dinámica de los amplis y cómo reaccionaban a la sutileza en el ataque y el estilo de interpretación. La sección de efectos también era excelente, con todo lo que podía necesitar y un sonido de primera (de nuevo, sin posibilidad de competencia con otras soluciones todo-en-uno). Pronto me quedó claro que no iba a usar este aparato solo para los efectos, sino para el sonido completo. Desde entonces vengo usando el aparato directo a la mesa, ahora ya el Axe-Fx II, por supuesto, que suena incluso mejor que el Ultra. 

¿Cómo amplificas tu señal y cómo controlas el Axe-Fx II?

Compré un paquete completo Matrix (altavoces Q12 y etapa de potencia GT 1600) y estoy feliz con ellos. Las Q12 son coaxiales y se comportan como pantallas de guitarra reales, pero son menos direccionales. Para monitorización o bolos pequeños son ideales puesto que suenan magníficas pero son ligeras y fáciles de transportar. Tienen un montón de pegada para su tamaño. 

Para tener todo bajo control uso una MFC 101 con cuatro pedales de expresión. El pedal 1 controla el volumen del Delay y/o Reverb, el pedal 2 es el Wah (o a veces el Vocoder o el Envelope Filter), el pedal 3 es para el volumen de entrada de la señal de guitarra y el pedal 4 es para efectos especiales como el pitch shift (Whammy, Harmonizer, etc.) o Rotary y Tremolo, los cuales me gusta usar con sonidos blueseros. Tengo configurada la MFC para usar bancos de 10 presets y la fila superior de conmutadores como acceso instantáneo para activar o desactivar efectos individuales: Drive 2, Phaser, Flanger, Chorus and Synth. Para mis proyectos de banda copio algunos de mis presets (tengo alrededor de  50 diferentes) a uno o dos bancos y luego los ajusto un poco para un contexto de directo (Delay y Reverb un poco más moderados que en el estudio, el sonido "lead" algo más volumen que el ritmo, etc.). El concepto de escenes es muy innovador, aunque yo personalmente no las uso.

Al controlador externo 10 le tengo asignado el mismo número de CC que a Drive 2 (50) y el controlador externo 11 el mismo número de CC que al bloque Synth (88). Si vas al menú I/O encontrarás los números de CC en la página CTRL. Esto significa que, para ponerte un ejemplo, al activar Drive 2 simultáneamente se incrementa el volumen (usando el control Level del bloque GateExp), o que puedo activar un EQ a la vez que el bloque Synth y cambiar algunas frecuencias. Las posibilidades son infinitas, y la arquitectura abierta del Axe-Fx permite que cada uno cocine sus propias recetas. Es otra de las cosas que me encantan de este aparato.

stringbender
¿Tienes algunos otros trucos que nos puedas contar?

Por supuesto. Los hay a montones, pero vamos a limitarnos a los bloques que configuran el sonido básico, es decir, los bloques Amp y Cab. Lo primero de todo, es importante remarcar que las cabs afectan enormemente al sonido final, de forma que hay que invertir una buena cantidad de tiempo en probar distintas cabs y micros. Con el tiempo he encontrado unas cuantas favoritas a las que siempre recurro: F103, F051, F041 y F061 son las cabs 4x12 que casi siempre uso. Dado que las 4x12s tienden a sonar un tanto cargadas, me gusta combinarlas con la F093, una 2x12 con altavoces Jensen Blue Alnico, los que traen los amplis Vox antiguos. Esta cab tiene una respuesta muy crujiente y es más abierta en los medios altos que una 4x12. Puestas juntas consiguen un resultado perfecto, al menos para mí. A mis oídos, la F093 sola también suena genial, sobre todo con un ampli bluesero como un Fender o un Dumble, pero también con amplis de alta ganancia como el Diezel VH4.

En cuanto a los amplis, tengo muchos más favoritos, por lo menos veinte. Trato de ajustarlos de manera que puedan respirar y reaccionar de la manera más dinámica posible. Esto significa que en general tengo el volumen máster muy alto (a menudo con el valor del control Master Volume Trim muy alto también) y el Input Drive bastante bajo. Este tipo de ajuste me da distorsión primariamente desde la etapa de potencia en vez del previo, lo cual hace el timbre más moldeable. Para que el ataque en los bajos sea más crujiente reduzco ligeramente el valor de XFormer Match, generalmente entre 0.6 y 1.0, y ajusto el XFormer Drive a su valor más bajo (0.01). Esto hace que el sonido sea "más limpio" en el sentido de que se hace más definido. En la página Dynamics, en muchos amplis ajusto Supply Sag a 0.01 y Output Comp a 0. Esto separa el sonido del ampli un poco de lo que sería el sonido original (también en términos de respuesta de frecuencia) y lo hace incluso más dinámico. En la página Power está el parámetro Negative Feedback, el cual normalmente coloco en un valor bastante alto para darle al ampli cierta cualidad hi-fi. Me gusta tener el valor de Low Cut Frequency (en la página Advanced relativamente alto (p.ejem, 580 Hz para el modelo Euro Red), de modo que la señal pasando por el ampli suena bastante delgada, pero vuelvo a conseguir bajos al ajustar un valor alto en el parámetro Proximity del bloque Cab. El resultado es un ataque extremadamente definido en las frecuencias bajas (en un ampli real, un ajuste alto del volumen máster da lugar a una respuesta en bajos embarrada) y algo menos distorsión en los medios y altos. Los amplis de alta ganancia se benefician especialmente de estos ajustes, obteniéndose tonos melódicos y cantarines pero a la vez con unos bajos crujientes y no muy distorsionados.

Podéis descargar todos los patches de mi video

Por supuesto, hice todos estos ajustes para cubrir mi gusto personal y estilo y no les servirán a todo el mundo, pero quien esté interesado en probar mis sonidos puede descargar los patches de 'axechange.fractalaudio.com'. Mi nombre de usuario es Jazzhooligan (escribidlo en la ventana de búsqueda).

Cliff Chase siempre está trabajando en nuevas mejoras. Si hay algo que desearas ¿Qué sería?

En realidad estoy perfectamente feliz con cómo están las cosas ahora y desde hace tiempo. Y a pesar de eso, cada vez que instalo un firmware nuevo me quedo anonadado con el hecho de que aún suena incluso mejor de lo que ya lo hacía. Mi deseo es por toanto que todo se quede como está, es decir, con Cliff al timón y maniobrando con pulso firme e independiente de los grandes nombres empresariales (aunque estoy seguro que Cliff ha tenido unas cuantas ofertas desde ellos). En principio es todo una historia un poco loca: un individuo desconocido aparece y se coloca en primera fila estableciendo un estándar tan alto que los peces gordos, a pesar de sus equipos de desarrollo y recursos financieros, se quedan jadeando a la zaga. Creo que el secreto es una combinación de su genio al entender lo que realmente ocurre dentro de un ampli de válvulas y su idealismo, su deseo de crear la mejor máquina posible sin preocuparse nunca de lo que costaría producirla. En esta industria lo habitual es justo lo contrario: primero se decide el precio (el nuevo dispositivo "X" no debe costar más de tanto en el punto de venta) y luego se busca la forma de producirlo al menor coste posible (convertidores D/A baratos, poca memoria, etc).

A propósito, con las guitarras pasa algo parecido. En Europa (en Alemania en particular) hay unos lutieres enormemente talentosos que producen unos instrumentos perfectos y hechos a medida (perfil del mástil, pastillas, hardware, etc.). Estas guitarras son mucho más placenteras de tocar que los instrumentos estándar de tienda y aún así son mucho menos caras que los sobre-valorados modelos CS o private stock de empresas como Gibson, Fender o PRS. Además me gusta el contacto personal con el artesano y estoy convencido de que todo guitarrista serio puede encontrar su lutier "perfecto". En mi caso se trata de Frank Hartung. Somos buenos amigos desde hace mucho y sus guitarras son de las de cortar la respiración.

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